Tre uomini paralizzati riescono a camminare di nuovo grazie ad una tecnica rivoluzionaria

Tre uomini paralizzati riescono a camminare di nuovo grazie ad una tecnica rivoluzionaria

Grazie allo sviluppo di una nuova forma di trapianto, combinata con impulsi elettrici mirati, i ricercatori sono riusciti a restituire il controllo del proprio corpo alle persone paralizzate.

Una nuova speranza per tutti coloro che soffrono di paralisi. Grazie ad un innovativo metodo di stimolazione elettrica del midollo spinale, un team di ricercatori dell'Istituto Federale Svizzero di Tecnologia di Losanna è riuscito a restituire a David M'zee l'uso delle gambe. Paralizzato in seguito ad un incidente sportivo, il giovane può ora camminare per più di 800 metri senza alcun aiuto se non i suoi impianti.

Anni di ricerca

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Nel corso degli anni, molti gruppi di ricerca hanno utilizzato la stimolazione elettrica della colonna vertebrale per ripristinare il controllo muscolare nei paraplegici. Tuttavia, come ha sottolineato Grégoire Courtine, ricercatore presso il Politecnico federale di Losanna: “Dopo la riabilitazione intensiva, solo una manciata di persone era in grado di eseguire alcuni passi e solo con la stimolazione elettrica attiva. E nessuno capiva perché!

Già da diversi anni, Courtine e le sue squadre studiano i meccanismi e le implicazioni della stimolazione elettrica sugli arti paralizzati. Nel 2015, hanno annunciato di aver restituito la possibilità di camminare ai topi, privati ​​dell'uso delle zampe posteriori. Oggi, questi sforzi finalmente danno i loro frutti in tre soggetti umani, come rivelato in uno studio pubblicato sulla rivista Nature.

Preciso come un orologio svizzero

Chiamato STIMO (STImulation Movement Overground), la tecnica di Courtine e del suo team propone di sostituire la stimolazione elettrica continua con impulsi mirati. “Siamo stati in grado di imitare il modo in cui il cervello attiva naturalmente la colonna vertebrale in tempo reale”, spiega Courtine. “I risultati sono stati assolutamente inaspettati! [...] In una settimana, tutti i pazienti sono stati in grado di camminare con l'aiuto di un dispositivo di supporto del peso corporeo.”

Il segreto di STIMO secondo Courtine: “La stimolazione mirata deve essere precisa come un orologio svizzero. Con il nostro metodo, impiantiamo una serie di elettrodi lungo la spina dorsale che ci permettono di stimolare gruppi di singoli muscoli nelle gambe”. Una tecnica che consente un controllo preciso e aiuta a bypassare le lesioni che causano la paralisi del paziente.

Chiunque abbia già ricevuto una corrente elettrica sufficientemente forte nel braccio o nella gamba ricorderà la rigidità dell'arto subito dopo questa stimolazione. Piuttosto che causare la contrazione di tutti i muscoli dell'arto utilizzato, STIMO consente di stimolare solo quelli la cui contrazione è necessaria in un dato momento, attraverso un sistema all'avanguardia della tecnologia, che consente il monitoraggio in tempo reale dei movimenti del soggetto.

Risultati sorprendenti

Funziona come un amplificatore”, precisa Courtine. “Non prendiamo il controllo della gamba, tocca al paziente farlo.” Da allora, David M'zee e altri due pazienti hanno riacquistato la capacità di spostarsi per diverse centinaia di metri grazie agli impianti. Le aspettative dei ricercatori sono state ampiamente superate quando hanno anche osservato la comparsa spontanea di nuove connessioni nervose, che permettono un significativo miglioramento del controllo muscolare volontario senza impianti dopo 5 mesi di riabilitazione.

Uno dei momenti chiave è stato quando ho iniziato a camminare senza tenermi sul tapis roulant. C'erano molte attrezzature per sostenere il peso del mio corpo, ma in realtà, lasciare andare le barre e fare uno, due, tre passi senza usare le mani è stata un'esperienza incredibile, non riuscivo a farlo prima”, dice M'zee, commosso. Il prossimo passo per i ricercatori: facilitare l'accesso a questa tecnologia in ospedale, ma anche testare i suoi effetti poco dopo l'infortunio, quando il potenziale di guarigione è maggiore.

Ti mostriamo i risultati di questa incredibile scoperta nel video! 

• Giada Di Matteo
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