Identificato l'uccello più grande mai vissuto sulla Terra

Identificato l'uccello più grande mai vissuto sulla Terra

Il dibattito ha 150 anni: qual è l'uccello più grande che abbia mai vissuto sulla Terra? Grazie all'analisi di centinaia di fossili, i ricercatori finalmente pensano di aver trovato la risposta.

Qual è l'uccello più grande che abbia mai vissuto sulla Terra? Questa è una domanda che può sembrare semplice ma, tuttavia, solleva un dibattito persistente all'interno della comunità scientifica. Un dibattito che sembra finalmente aver trovato una risposta. Dopo decenni di scoperte contraddittorie e numerose pubblicazioni sull'argomento, i ricercatori della società zoologica di Londra (ZSL) hanno deciso.

Secondo il loro studio pubblicato sulla rivista Royal Society Open Science, il titolo del più grande uccello che abbia mai calcato il nostro suolo spetta al (rullo di tamburi) Vorombe Titan! L'uccello vanta un peso di 800 chilogrammi per 3 metri di lunghezza.

Gli uccelli elefante, giganti del Madagascar

Il Vorombe Titan appartiene alla famiglia degli uccelli elefante. Durante il loro studio, i ricercatori hanno analizzato centinaia di ossa di queste creature e, per la prima volta in 80 anni, hanno raggiunto una nuova classificazione, raggruppandole in tre generi e in almeno quattro specie distinte. Mentre il numero di specie identificate è rimasto fino ad oggi oggetto di dibattito.

Simili allo struzzo e incapaci di volare, gli uccelli elefante (riuniti nella famiglia Aepyornithidae) appartenevano alla megafauna del Madagascar durante la fine del Quaternario e probabilmente sono stati sradicati dalle attività umane circa un millennio fa. La prima specie descritta, Aepyornis maximus, è stata spesso considerata l'uccello più grande mai vissuto.

La scoperta nel 1894 di una specie ancora più imponente, Aepyornis titan, cambiò il gioco e risvegliò il dibattito. Tuttavia, rimaneva il dubbio che la specie non fosse in realtà un esemplare insolitamente grande di A. maximus. Il nuovo studio dei fossili di Vorombe Titan ha permesso di determinare che si trattava di una specie separata e persino di un nuovo genere.

"Senza una profonda comprensione della diversità delle specie passate, non possiamo cogliere con precisione l'evoluzione o l'ecologia di sistemi unici come il Madagascar o ricostruire esattamente ciò che è andato perduto dall'arrivo degli umani su queste isole. Conoscere la storia della perdita di biodiversità è fondamentale per determinare come salvare oggi le specie in via di estinzione", afferma il professor Samuel Turvey della ZSL.

Una chiave per la biodiversità

"Gli uccelli elefante erano i più grandi della megafauna del Madagascar e possibilmente tra i più importanti nella storia evolutiva dell'isola - ancor più dei lemuri", sostiene il dottor James Hansford, autore principale dello studio.

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Se sono apparsi così importanti "è perché i grandi animali hanno un enorme impatto sull'ecosistema complessivo in cui vivono: regolano la vegetazione nutrendosi di piante, diffondono biomassa e disperdono semi defecando. Il Madagascar sta ancora soffrendo gli effetti dell'estinzione di questi uccelli oggi", dice lo specialista.

Anche se non saremo in grado di farli rivivere come in Jurassic Park, è importante capire la storia di questi uccelli in modo da non riprodurre gli stessi errori del passato. Con il Vorombe Titan, i ricercatori stanno mettendo fine a un dibattito di 150 anni, ma la perdita di biodiversità non è ancora stata risolta.

• Paola Gentile
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